Crystal Grant, el rostro de la Cultura Tabaquera en Houston

SMOKE & STORIES

Lefty Karropoulos

En el ámbito de los cigarros, donde tradición y patrimonio son frecuentemente el centro de atención, Crystal Grant recorre un camino extraordinario a través de Spades Cigars y la Houston Cigar Week. Su trayectoria empresarial y promoción de la cultura del cigarro –con apoyo de su esposo– son testimonio de convicción y resistencia; una odisea personal que ha nutrido su fe en el poder transformador del Movimiento Global SOTL.

Crystal ingresó al Mundo de los Cigarros bajo la influencia de su esposo y socio comercial, Cerrone Grant. Pero más tarde, al darse cuenta de que esta afición compartida comenzaba a afectar su presupuesto familiar, la pareja decidió establecer su propia compañía de cigarros y en 2017 fundaron Spades Cigars, con el objetivo de producir puros de calidad y consistencia excepcional, a un costo razonable.

Iniciaron con una dirección y conocimientos mínimos, pero se dedicaron a afinar su primera creación, un cigarro robusto Maduro con tabaco nicaragüense, organizando eventos de degustación con sus seres queridos y personas de confianza. Para la marca se inspiraron en el juego de cartas –que conlleva momentos de camaradería y diversión–, y de ahí surgió el nombre Spades.

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Un año después salieron al mercado y comenzaron a construir relaciones en los niveles nacional e internacional, pero notaron una disminución entre los clientes que no estaban acostumbrados a fumar cigarros premium: la solución fue crear una línea con sabor llamada Queen of Spades Cigars.

A pesar de la reacción inicial y las críticas de quienes pensaron que la marca desaparecería, Crystal se dedicó a organizar un evento que extendería la cultura del tabaco en Houston, Texas, dando lugar al Spades Fest, una celebración con actuaciones en vivo, en la que se declaró al 19 de abril como el Spades Cigars Day.

Con el paso del tiempo la marca creció y la pareja estableció su propia empresa de licores, Joker Liquor Company. La dedicación a la calidad y consistencia de sus productos les llevó a ser conocidos como el Team No Sleep –El Equipo que no Duerme–, pues viajaban por todo Estados Unidos para conectarse con sus seguidores.

Esto les permitió darse cuenta de que la cultura del cigarro en Houston, a pesar de ser la cuarta ciudad más grande del país, era relativamente desconocida. Decididos a cambiar esta situación, se asociaron con la Houston Cigar Alliance para crear Houston Cigar Week, el festival de cigarros más grande de Texas, que en su tercer año –durante el fin de semana del Día de los Caídos– ya es referencia en el calendario tabaquero.

Su programa incluye 18 eventos relacionados con cigarros, en los que participan más de 35 proveedores, complementados con espectáculos como el concierto R&B Summer Nights, con la presentación de artistas de renombre. El festival cumple con el propósito de apoyar a las empresas locales, y para reforzarlo se creó una aplicación llamada Smoke in The City, dispinible en Apple Store y Google Play Store.

La idea es conectar a los fumadores en el nivel internacional y visibilizar a las empresas y compañías de cigarros locales, así como ofrecer a los usuarios la posibilidad de localizar tabaquerías, crear perfiles personales o comerciales, obtener detalles sobre eventos, comprar boletos e interactuar con otros miembros de la comunidad.

Crystal narra que al crecer experimentó estereotipos y prejuicios, pues como hija única en un hogar con tres hermanos, notó las oportunidades diferentes y restricciones que se le imponían. Al desafiar las normas sociales, se convirtió en defensora de la igualdad de oportunidades y el respeto hacia las mujeres; ideas que llevó a la industria del tabaco.

Antes de lanzar Spades Cigars trabajó como Ejecutiva en Ciberseguridad, pero al ingresar al mundo de los cigarros enfrentó la resistencia de quienes pensaban que debía permanecer detrás de escena y dejar que su Cerrone fuera el centro de atención. Pero Crystal reafirmó su papel como socia comercial y exigió respeto, una decisión fundamental para su empresa, ya que las mujeres son parte significativa de la población fumadora. De hecho, ella ha introducido a muchas en esta afición.

La circunstancia de que los cónyuges sean también socios comerciales implica obstáculos y triunfos. Crystal reconoce que a veces los límites entre los ámbitos personal y profesional no son tan claros, pero subraya la comprensión y respaldo que –en su caso– se ofrecen mutuamente. Prosperar juntos requiere de otorgar prioridad a la familia y establecer una comunicación transparente, así como roles y obligaciones.

Reconocer las capacidades de la pareja y agradecer sus contribuciones permite un equilibrio armonioso entre el trabajo y la vida personal, para enfrentar juntos los obstáculos que surgen en el camino.

Sobre sus modelos a seguir, Crystal menciona a parejas poderosas como Beyonce y Jay-Z, de quienes admira su capacidad para trabajar en equipo, proteger su espacio personal y luchar por objetivos compartidos. Además, su madre es un modelo a seguir y ejemplo de determinación y perseverancia, pues logró sus objetivos a pesar de la responsabilidad de criar a cuatro hijos y trabajar en la industria del petróleo y el gas.

Como todo empresario ella sufre periodos de cansancio y agotamiento, por lo que entiende la importancia de las pausas en el cuidado personal y para recuperar la vitalidad: desde escapadas breves hasta relajarse con sus amistades o descubrir actividades en la ciudad. En tiempos de responsabilidades abrumadoras prioriza sus deberes y sabe delegar, cuando lo considera apropiado.

La fuerza de Crystal radica en su perfeccionismo y naturaleza introvertida, que le permite ser observadora, estratégica y reflexiva al enfocar la vida y los negocios. Acostumbra tomarse el tiempo necesario para desarrollar relaciones sólidas en el largo plazo con amigos, clientes y socios comerciales, y para expandir el alcance de su marca gusta de utilizar herramientas digitales y comunicación en línea.

Crystal piensa que el Movimiento Global SOTL contribuye con la industria del cigarro a través de la educación y el desarrollo de una red sólida de aficionadas y aficionados. La educación es fundamental apreciar la complejidad de los puros, desde su estructura hasta el arte de armonizarlos con sabores complementarios. Compartir estos conocimientos permite elevar el gusto de quienes fuman, logrando una comunidad más informada y comprometida.

Por otra parte, establecer una red sólida entre las mujeres fortalece al movimiento, a través de relaciones duraderas, más allá de los límites profesionales y personales. Como defensora de esta colaboración y el empoderamiento femenino, cree firmemente en que unidas pueden lograr más y tener un impacto positivo.