El americano-pasado-presente-futuro 

Mujeres y humos

Por Cynthia González

El cigarro “The American” es el ancla de este artículo que me he embarcado en escribir desde que visité la fábrica de JC Newman localizado en el histórico Ybor City, Tampa Florida. Recorriendo sus instalaciones allá por marzo de 2021, vi por primera vez el escudo pintado en la pared, quedé asombrada al ver la bandera puertorriqueña incorporada en el nuevo diseño de la anilla para la nueva versión de este cigarro centenario “The American”.

Mí pregunta fue ¿por qué la bandera de Puerto Rico?, ¿y por qué no? “Al igual que Cuba, República Dominicana y otras islas del Caribe, Puerto Rico tiene una rica herencia tabacalera. A finales del siglo XIX, los revolucionarios puertorriqueños exiliados a la ciudad de Nueva York crearon una bandera similar a la de Cuba para apoyar su campaña para liberar a la isla del dominio español. En apoyo a esta lucha por la independencia, este diseño de bandera se incorporó en el escudo The American y su anilla ” (JC Newman web page).

Pero, ¿cuán rica fue la historia y la cultura tabacalera de Puerto Rico?, ¿cuál fue la contribución de Puerto Rico a este oficio? Una cosa es segura, la cultura tabacalera de Puerto Rico quedó desapercibida en la actual comunidad de la industria de tabaco. 

El cigarro “The American” no solo rinde homenaje a Estados Unidos, por ser el primer cigarro puro de Estados Unidos utilizando en su capa (Wrapper) la hoja Sungrown Florida, capote (Binder), hoja Connecticut y tripa (Filler) hoja de Pennsylvania y Connecticut, sino que también abre la ventana para contar la historia de lo que una vez fue una isla que producía 3 productos principales: caña de azúcar, café y tabaco.

En 1606 la Corona española prohíbe el cultivo del tabaco en la isla de Puerto Rico durante 10 años, lo que inició el periodo oscuro del contrabando en los años venideros, pero esta prohibición también se aplicó a La Española, Cuba, Margarita, Venezuela. 

Tras el levantamiento de la prohibición, en 1632 por orden del gobernador Enrique Enríquez, se implementó un impuesto local sobre el tabaco, cuyo propósito era ayudar al desarrollo de la obra pública (construcción), pero ya había un impuesto en 1621 para este mismo propósito.

Básicamente, el impuesto sobre impuesto del Tobacco abrió las puertas para la malversación de fondos y sentó las bases para la corrupción del gobierno local. Como podrán ver, Puerto Rico terminó en un camino diferente al de sus islas hermanas en el Caribe como República Dominicana y Cuba. 

Entre 1632 y 1700, periodo oscuro para Puerto Rico donde los gobernadores locales monopolizaron la producción de tabaco en la isla manteniendo los registros de la cantidad real producida, se quedaron muchos de los productos para ellos y solo informaron a la Corona una producción diminuta para hacer ver la baja productividad y calidad del tabaco.

El tabaco de Puerto Rico sufrió rigurosas medidas fiscales. El más letal se estableció en 1636 con el Estanco General. Esto llevó a que la producción se limitara y se distribuyera principalmente como contrabando. 

Este siglo, prácticamente oscuro para la historia de la isla, se caracterizó por el total abandono de nuestra situación por parte de España. Los habitantes en su mayor parte tuvieron que recurrir al contrabando para sobrevivir. La falta de población, dinero circulando y un gobierno eficaz, pagó por el hecho de que el cultivo de tabaco no prosperó. 

En el exterior, colonias como Cuba y el continente abastecían buena parte del consumo de tabaco peninsular. Esto se debió a que el tabaco puertorriqueño se mantuvo al margen y no prosperó. (Luis Caldera Ortiz)

Luego del relato de O’Reilly, las actividades de Muesas y los esfuerzos de la verdadera tabacalera puertorriqueña, volvió a colocarse en el mapa, sentando las bases para lo que sucedería en el siglo XIX. (Luis Caldera Ortiz).

Según el artículo “La ciencia del tabaco en Puerto Rico, 1900-1940”, de la Doctora Teresita Levy, el tabaco se convirtió en un importante producto de exportación después de la ocupación norteamericana de 1898. De 1900 a 1927, Puerto Rico produjo alrededor de 35 millones toneladas de tabaco al año. (Nahira Montcourt)

La Hoja Negra siempre ha sido la planta más importante cultivada en nuestras tierras. Se consideró principalmente la hoja de envoltura más sabrosa del mundo. Mientras que la Hoja Prieto se utilizó exclusivamente en los mejores puros del mundo. En 1957 se realizaron exportaciones récord a América del Norte, Inglaterra, España, Francia, México, Honduras, Costa Rica y otros países dedicados a los cigarros en el nivel mundial. Hasta entonces, Puerto Rico era el quinto exportador de tabaco más importante solo después de Estados Unidos, México, Venezuela y África. (Nahira Montcourt)

Hoy en día, la industria y la cultura del tabaco están cobrando impulso en Puerto Rico. Tenemos el Museo del Tabaco ubicado en la ciudad de Caguas, PR, inaugurado el 31 de agosto de 2021. El 28 de agosto de 2021 La Hoja del Chan Cigarros inauguró su espacio de producción y oficinas ubicadas también en Caguas. Hay varios artesanos tabacaleros que se dedican al arte de mezclar y liar puros en Puerto Rico con tabaco importado de Nicaragua, República Dominicana, México, entre otros países, como lo es Delvis Leiva natural de Cuba bajo su marca “El Villareño”. Algunos han agregado en sus mezclas un poco de tabaco puertorriqueño que se producen en muy pequeñas cantidades. También tenemos El Club del Turro Tabacalera HidrOrganica en Canovanas, Puerto Rico.

La intención de este artículo es darle una idea al lector sobre la historia y cultura del tabaco puertorriqueño, pasado, presente y futuro, así como la importancia de su contribución a la evolución del tabaco. 

Muy agradecida a la familia J.C. Newman por honrar la bandera de Puerto Rico como parte del diseño de su banda de cigarros “The American” y compartir esta parte importante de la historia del tabaco con el mundo.

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